Episode 2


I am in the women’s remand prison for 8 years now. I highly doubt that I am the same as I first arrived. Before I came here, I had my “pink glasses” on, I thought everyone is purely good and there was no evil. After I came here… well, I think 2 years was enough to become more angry, more nervous. Thus, I learned to stand up for myself which I never could. I hope that deep inside I am the same woman as I was before prison, but you know… If I would have stayed the same behind bars, I would have never survived – shares one woman imprisoned in Panevėžys women’s remand home.

Cactus truly blooms only in safe environments

The prisoner’s story more or less reflects experiences of every single person that ends up behind the bars. Kęstutis Dvareckas, a priest and creator of community “I AM” helping addicts to reintegrate, agrees that people tend not to show any sensitive or weaker part of themselves. He claims it is well understandable, as all the “soft parts” may be later used against the person. Knowing this, it is natural that a person who enters a correctional facility becomes overly defensive. This state of defensiveness is often mistaken for being aggressive towards people but what it truly hides is lighter shades of personality. Kęstutis uses a comparison to cactus to visualize the state: a person is ready to fight and protect oneself at all times.

Even though people do not tend to act like cactuses in daily life but they for sure invest a lot in their image, or so called masks. In order to take them off and show what is behind, one needs to feel extra safe, like at home or in a circle of closest childhood friends. Obviously, in prison this safe environment is hardly possible. It rather creates tension and brings out overwhelming instincts to survive which, in turn, makes people do what they are expected to do. Thus behaving according to the rules is often just a way to survive and has nothing to do with an honest will to change. Unfortunately, this teaches them only to adapt to whatever circumstances, which does not necessarily bring people to ultimate change. The latter is possible only in a safe environment where a person is invited to take off all the spikes, share and analyze the wrongdoings, share and analyze the traumas and finally, accept oneself and the help that is inevitable for one to bloom into changing.

Imitated change: product of denial syndrome

As mentioned before, the correctional facilities usually expect people to obey instead focusing on their actual change. The structure allows managing prisoners to use fear as a catalyst for change. For example, fear of getting additional time for minor wrongdoings inside the prison. It is terrible, if one needs to keep oneself safe from the employees in the facility and find comfort in the company of other prisoners. On top, there is no help being offered to people (at least in post-Soviet correctional facilities). This, in turn, brings about the imitation: for example, if one wants to go on parole, (s)he can imitate the change without actually changing. Funnily enough, it is expected that the person will leave the facility “corrected” or “healthy” when the system has not invested in him/her at all if not making him or her a lot more traumatized. 

It has escalated heavily, that criminals do not change because they are denying their criminal decision(s). This is true, but there is a lot of denial in the correctional system as well. Keeping a person locked and isolated, teaching him or her to obey and adapt to given conditions, thus claiming to be a “correctional” facility does mostly nothing to make the change. Small steps matter, as showing respect to the prisoner or offering adequate help. The costs of investment in the genuine change of the person are much lower than the costs of releasing the untreated one.

Is it possible to stay humane? 

“I don’t want to generalize, but being part of the society, part of the a church, – says Kęstutis, – I often come across people who judge immensely. That’s what (s)he deserves, I hear them saying. It makes me sad, that one’s mistake becomes a good reason for society to lose their humanity. Everyone is afraid of the ex-prisoner to re-enter society, however, I am more afraid to live in a society full of inhumane humans”. It is terrible, how society is investing so much into hatred and revenge, it wants them gone. Even family members, who have a relative sentenced to prison, rather lie that one is working abroad instead of admitting the truth one made a mistake. 

And here is the trap: by punishing a person who made a mistake with hate or seeking revenge, society is tripling the range of problems for itself. First, by doing so society is traumatizing already very vulnerable people. Without any adequate help the latter are coming back to their criminal routines if not becoming even more dangerous. Second, despite one having a label “prisoner” (s)he is a mother, father, son, daughter, relative which makes hatred directed to a certain person from the society hurtful for a small network of people. What label can society get for acting so? Does it really pay off to invest in such societal responses? 

To summarize, the change of the prisoner is not always solely dependent on oneself. Correctional facility’s structure, employees and society as a whole has a great impact and may direct the person to pure change or… back to wrongdoings again. The latter is harmful for society, so it is odd that it chooses hatred and revenge instead of understanding and help. This makes the question “how to stay humane?” applicable for both sides of the prison bars.

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“Estoy en la cárcel preventiva de la mujer desde hace 8 años. Dudo mucho que sea la misma que cuando llegué por primera vez. Antes de venir aquí, tenía mis “lentes rosas” puestos, pensé que todos eran puramente buenos y que no había maldad. Después de venir aquí… bueno, creo que 2 años fueron suficientes para estar más enojada, más nerviosa. Así, aprendí a defenderme, algo que nunca pude. Espero que en el fondo sea la misma mujer que era antes de estar en prisión, pero ya sabes… si hubiera permanecido igual tras las rejas, nunca habría sobrevivido”– comparte una mujer encarcelada en el centro de prisión preventiva para mujeres de Panevėžys.

El cactus realmente florece sólo en ambientes seguros

La historia del prisionero refleja más o menos las experiencias de cada persona que termina tras las rejas. Kęstutis Dvareckas, un sacerdote y creador de la comunidad “YO SOY” ayudando a adictos a reintegrarse, está de acuerdo con que las personas tienden a no mostrar ninguna parte sensible o más débil de sí mismos. Afirma que es muy comprensible, ya que todas las “partes blandas” pueden usarse más tarde contra la persona. Sabiendo esto, es natural que una persona que entra en una instalación de correccional se vuelve demasiado defensiva. Este estado de defensa a menudo se confunde con ser agresivo hacia las personas, pero lo que realmente oculta son tonos más claros de personalidad.

Kęstutis utiliza una comparación con el cactus para visualizar el estado: una persona está lista para pelear y protegerse en todo momento. Aunque las personas no tienden a actuar como cactus en la vida diaria, sin duda invierten mucho en su imagen, o muy llamadas máscaras. Para quitárselos y mostrar lo que hay detrás, uno necesita sentirse más seguro, como en casa o en un círculo de amigos más cercanos de la infancia. Obviamente, en prisión este ambiente seguro es casi imposible. Más bien crea tensión y saca a relucir instintos abrumadores para sobrevivir que, a su vez, conduce a que las personas hagan lo que se espera que harán. Por lo tanto, comportarse de acuerdo con las reglas a menudo es solo una forma de sobrevivir y no tiene nada que ver con una sincera voluntad de cambiar. Desafortunadamente, esto les enseña a adaptarse solo a cualquier circunstancia, lo que no necesariamente lleva a las personas al cambio final. Este último es posible solo en un entorno seguro donde se invita a una persona a quitarse todos los picos, compartir y analizar las fechorías, compartir y analizar los traumas y finalmente, aceptarse y la ayuda que es inevitable para que uno florezca y cambie.

Cambio imitado: producto del síndrome de negación

Como se mencionó anteriormente, las instalaciones correccionales generalmente esperan que las personas obedezcan centrándose en su cambio real. La estructura permite manejar prisioneros para usar el miedo como un catalizador para el cambio. Por ejemplo, miedo a obtener tiempo adicional por infracciones menores dentro de la prisión Es terrible, si uno necesita mantenerse a salvo de los empleados en las instalaciones y encontrar consuelo en compañía de otros presos. Además, no hay ayuda para ser ofrecido a las personas (al menos en instalaciones correccionales postsoviéticas). Esto, a su vez, provoca la imitación: por ejemplo, si uno quiere salir en libertad condicional, puede imitar el cambio sin realmente cambiar. Curiosamente, se espera que la persona salga de la instalación “corregido” o “sano” cuando el sistema no ha invertido en él / ella si no haciéndolo mucho más traumatizado.

Se ha intensificado en gran medida, que los delincuentes no cambian porque están negando sus decisiones criminales. Esto es cierto, pero también hay mucha negación en el sistema correccional. Mantener a una persona encerrada y aislada, enseñándole a obedecer y adaptarse a las condiciones dadas, por lo tanto, afirmando ser una instalación “correccional” no hace nada para hacer el cambio. Pasos pequeños importa, como mostrar respeto al prisionero u ofrecer ayuda adecuada. Los costos de inversión en el cambio genuino de la persona son mucho más bajos que los costos de la liberación de la sin tratar.

¿Es posible permanecer humano?

“No quiero generalizar, pero ser parte de la sociedad, parte de una iglesia, dice Kęstutis, – A menudo me encuentro con personas que juzgan inmensamente. Eso es lo que se merece, los escucho decir. Me entristece que el error de uno se convierta en una buena razón para que la sociedad pierda su humanidad. Todos temen que el ex prisionero reingrese a la sociedad, sin embargo, tengo más miedo de vivir en una sociedad llena de humanos inhumanos”. Es terrible, cómo la sociedad está invirtiendo tanto en odio y venganza, quiere que se vayan. Incluso miembros de la familia, que tienen un familiar condenado a prisión, más bien prefieren mentir que uno está trabajando en el extranjero en lugar de admitir la verdad de que uno cometió un error.

Y aquí está la trampa: castigar a una persona que cometió un error con odio o buscando venganza, la sociedad está triplicando la gama de problemas por sí misma. Primero, al hacerlo la sociedad está traumatizando a personas ya muy vulnerables. Sin ninguna ayuda adecuada, estos últimos están volviendo a sus rutinas criminales si no se vuelve aún más peligroso. Segundo, a pesar de uno tener una etiqueta de “prisionero”, ella(él) es una madre, padre, hijo, hija, pariente que hace odio dirigido a cierta persona de la sociedad que hace daño a una pequeña red de personas. ¿Qué etiqueta puede conseguir la sociedad por actuar así? ¿Realmente vale la pena invertir en tales respuestas sociales?

Para resumir, el cambio del prisionero no siempre depende únicamente de uno mismo. La estructura de las instalaciones correccionales, los empleados y la sociedad en general tienen un gran impacto y puede dirigir a la persona a un cambio puro o … volver a las malas acciones nuevamente. Este último es perjudicial para la sociedad, por lo tanto, es extraño que elija el odio y la venganza en lugar de la comprensión y la ayuda. Esto hace que la pregunta “¿cómo ser humano?” sea aplicable a ambos lados de las rejas de la prisión.

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