Episode 4


One Lithuanian scientist once highlighted that prison has nothing to do with reality. It is a different world with its own rules and regime which reflects nothing of the social conduct in society outside the prison. It is not easy to adapt there and sometimes one is ought to even consider taking survival measures. At least convicts are able to get help, or as discussed in previous episode, make friends, talk to relatives. But what happens if one is stuck in the prison in a different country? Or continent? Does the world behind the bars become even more impossible to adapt to? 

Prisons in South America: physical and mental isolation

What brings a person to the prison abroad in the first place? – rhetorically asks prelate Edmundas Putrimas, who has been visiting Lithuanian prisoners in South America, namely Brazil and argentina for quite some time,in my experience, it is always empty beliefs in untrustworthy friends. Naive desire to experience different culture, earn easy money by following a “friend” usually ended up in being betrayed or set up in some kind of drug trafficking situation. A person, who becomes a victim of his poor choices already has little to no trust in other people, thus, thoughts of guilt of the decision taken, assumptions of letting down the family and oneself adds up to it quickly”. This already leads the person into total despair and lonesome, which is strengthened by limited possibilities of any contact with humans, including family and relatives. The physical distance, in this case, being on the other side of Atlantic, cannot be narrowed by any chance by any communication tools people are used to. To name some, prisoners in South America have barely any free calls. For foreigners it becomes a bigger challenge because of the different time zones. The only thing that is left is letters, which travel a long time. On top, the distance is felt and created everyday through different language used, different traditions and/or manners, different viewpoints and understandings of people. Basically, as a foreigner you get as well treated differently by other inmates and legal representatives. Believe me, – tells Edmundas, – assigned advocate is not always fighting for the interests of the sentenced one. And so this adds up to the willingness to distance from human interaction not only physically as is, but also mentally.

Back to “prison” once released

It becomes clear that a person sentenced far from home becomes distanced and isolated in different ways by the government and oneself. After serving many years behind the bars, trying to survive, release continues the similar story. From prison to prison, – explains Edmundas,once officially released, the foreigner prisoners are brought to the city centre, for example, Lima, and they are stuck with a lot of bureaucratic stuff, documentations, ultimately being informed that they are not getting their passports back. See, visa for Brazil or Argentina is valid for 3 months. Serving, let’s say, 10 years, means that they have spent time in the countries illegally. Therefore, they have to pay for each illegal day in order to get their passports back”. This situation keeps people trapped in the country for some additional years to struggle and bail out their passports are inevitable for their trip back home. Here another consequence of being isolated becomes evident which is lack of knowledge. Released people are not aware of their rights, capabilities of their homeland to help as behind the bars there is little to no Internet accessibility and one one TV for many prisoners.One ex-offender told me he is about to get in touch with Russian government. He still did not know Lithuania was an independent country. This is how bad it is”, – recalls Edmundas.

Swedish and Dutch prisons: a different story

One woman imprisoned in Panevėžys women’s remand home shares her experiences, as she served some time in Dutch and Swedish prisons and compares it to post-soviet type of prison she currently serves time in. In Lithuania we are considered as… inhumane. For example, once we get arrested and ask for a call, they say you shouldn’t have committed a crime, then you could have asked for whatever you want. And this perception leads during the whole time while imprisoned. As if we have no rights to act on or wish for. We are only allowed to do so after we are released” – she recalls. Her experiences in Dutch and Swedish prisons are much different. According to her, the main difference lies in the perception which is totally humane in latter ones. Each prisoner gets a lot of humanic attention and care at all times. “You can, I don’t know, call a guard in prison names and curse him or her, but (s)he would still come to you, sit down next to you and ask what is wrong? Why do you have some much anger at the moment? – she remembers, – even when I was getting ready to be transported to Lithuania, the lady in Holland was trying to help me every single day. She spent so much time with me even though I was not staying there. She even gave me her contacts so I could call her if I felt really down. Imagine? I am not even the citizen in Holland. But this is what I am saying, they look at everyone as a person first.”

Individuals should be treated individually

Another difference noted by the inmate was that in Dutch and Swedish prisons people were not only seen as humans but as individuals as well. In Lithuania there are limited amount of rehabilitation programmes that everyone has to enroll on. There is a certain model built and you HAVE TO change according to the model. But what is the chance that it will fit 10 out of 10 people?” This approach reveals that in post-soviet prisons, inmates are seen rather as a “broken mass” that has a common receipt to be “fixed”.This is forced on us, so this is why so many prisoners become rebellious. So many prisoners never change or change very late. Let’s say, religion is considered to be one of the measures of change, but if I don’t believe, then what? What if my God is different from what is being offered? No one cares. In Sweden and Holland it is different in the sense of the dialogue: the staff of the prison are trying to get to know the inmate and ask, what would drive him or her to change. This approach helps in finding a personal way to change for everyone, some people even find who they are behind the bars. Once they find their path, they change fast with a tiny little help from outside. – says inmate, – only very extraordinary people gather behind the bars. Standard ways to change are not helping at all. Especially when change happens from inside. It is not something to be forced externally.”

The excursion through different parts of the world and its prisons revealed different approaches of both imprisonment and rehabilitation. To sum it all up, the imprisonment solely, without any professional or personal human contact only traumatizes a person who comes in already damaged in some ways. To make imprisonment work, the Scandinavian and Dutch example should be taken into account: a lot of efforts and time should be dedicated to getting to know the inmate and by doing so, help him or her. And this can be only possible by adapting the humanic attitudes towards the people who made a poor decision.


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Un científico lituano destacó una vez que la prisión no tiene nada que ver con la realidad. Es un mundo diferente con sus propias reglas y régimen que no refleja nada de la conducta social en la sociedad fuera de la prisión. No es fácil adaptarse allí y a veces uno debería incluso considerar tomar medidas de supervivencia. Al menos los convictos pueden conseguir ayuda, o como se discutió en el episodio anterior, hacer amigos, hablar con los familiares. Pero, ¿qué pasa si uno está atrapado en la cárcel en un país diferente? ¿O en un continente? ¿El mundo tras las rejas se vuelve aún más imposible de adaptarse?

Prisiones en América del Sur: aislamiento físico y mental

“¿Qué trae a una persona a la prisión en el extranjero en primer lugar? – pregunta retóricamente al prelado Edmundas Putrimas, que ha estado visitando prisioneros lituanos en Sudamérica, a saber, Brasil y Argentina durante bastante tiempo, – según mi experiencia, siempre son creencias vacías en amigos poco fiables. El deseo ingenuo de experimentar una cultura diferente, ganar dinero fácil siguiendo a un “amigo” generalmente termina en ser traicionado o establecido en algún tipo de situación de tráfico de drogas. Una persona que se convierte en víctima de sus malas decisiones ya tiene poca o ninguna confianza en otras personas, por lo tanto, los pensamientos de culpa de la decisión tomada, las suposiciones de defraudar a la familia y a sí mismo se suman rápidamente”. Esto ya lleva a la persona a la desesperación total y la soledad, que se ve reforzada por las posibilidades limitadas de cualquier contacto con los seres humanos, incluyendo la familia y los familiares. La distancia física, en este caso, al estar en el otro lado del Atlántico, no puede ser estrechado por cualquier casualidad por las herramientas de comunicación que la gente está acostumbrada. Para nombrar algunos, los presos en América del Sur apenas tienen llamadas gratuitas. Para los extranjeros se convierte en un desafío mayor debido a las diferentes zonas horarias. Lo único que queda son las cartas, que viajan mucho tiempo. En la parte superior, la distancia se siente y se crea todos los días a través de diferentes idiomas utilizados, diferentes tradiciones y/o modales, diferentes puntos de vista y entendimientos de la gente. Básicamente, como extranjero que recibe tan bien tratado por otros reclusos y representantes legales. “Créeme”, – dice Edmundas, – el abogado asignado no siempre está luchando por los intereses del condenado”. Y esto se suma a la voluntad de distanciarse de la interacción humana no sólo físicamente como es, sino también mentalmente.

Volver a “prisión” una vez liberado

Se hace evidente que una persona condenada lejos de casa se aleja y se aísla de diferentes maneras por el gobierno y por sí mismo. Después de servir muchos años detrás de las rejas, tratando de sobrevivir, el lanzamiento continúa la historia similar. “De prisión en prisión”, – explica Edmundas, – una vez liberados oficialmente, los presos extranjeros son llevados al centro de la ciudad, por ejemplo, Lima, y están atascados con un montón de cosas burocráticas, documentos, Finalmente se les informa de que no van a recuperar sus pasaportes. Vean, visa para Brasil o Argentina es válida por 3 meses. Sirviendo, digamos, 10 años, significa que han pasado tiempo en los países ilegalmente. Por lo tanto, tienen que pagar por cada día ilegal para recuperar sus pasaportes”. Esta situación mantiene a las personas atrapadas en el país durante algunos años adicionales para luchar y rescatar sus pasaportes son inevitables para su viaje de regreso a casa. Aquí otra consecuencia de estar aislado se hace evidente que es la falta de conocimiento. Las personas liberadas no son conscientes de sus derechos, de la capacidad de su patria para ayudar, ya que detrás de las rejas hay poco o nada de acceso a Internet y una televisión para muchos presos. “Un ex delincuente me dijo que está a punto de ponerse en contacto con el gobierno ruso. Todavía no sabía que Lituania era un país independiente. Esto es lo malo que es”, – recuerda Edmundas.

Prisiones suecas y holandesas: una historia diferente

Una mujer encarcelada en el reformatorio de mujeres de Panevėžys comparte sus experiencias, ya que pasó algún tiempo en prisiones holandesas y suecas y las compara con una prisión postsoviética en la que actualmente cumple condena. “En Lituania se nos considera como… inhumanos. Por ejemplo, una vez que somos arrestados y pedimos una llamada, dicen que no deberías haber cometido un crimen, entonces podrías haber pedido lo que quisieras. Y esta percepción nos lleva durante todo el tiempo mientras estamos encarcelados. Como si no tuviéramos derecho a actuar o desear. Sólo se nos permite hacerlo después de ser liberados” – recuerda. Sus experiencias en las prisiones holandesas y suecas son muy diferentes. Según ella, la principal diferencia radica en la percepción que es totalmente humana en los últimos. Cada prisionero recibe mucha atención y cuidados humanitarios en todo momento. “Puedes, no sé, llamar a un guardia con nombres de prisión y maldecirle a él o a ella, pero él vendría a ti, se sentaría a tu lado y te preguntaría ¿qué te pasa? ¿Por qué tienes tanta ira en este momento? – ella recuerda, – incluso cuando me estaba preparando para ser transportado a Lituania, la señora en Holanda estaba tratando de ayudarme todos los días. Ella pasó mucho tiempo conmigo, aunque yo no me estaba quedando allí. Incluso me dio sus contactos para que pudiera llamarla si me sentía realmente mal. ¿Imaginate? Ni siquiera soy el ciudadano en Holanda. Pero esto es lo que estoy diciendo, miran a todos como una persona primero.”

Las personas deben ser tratadas individualmente

Otra diferencia observada por el recluso es que en las prisiones neerlandesas y suecas no sólo se considera a las personas como seres humanos, sino también como individuos. En Lituania hay una cantidad limitada de programas de rehabilitación en los que todos tienen que inscribirse. “Hay un cierto modelo construido y tienes que cambiar según el modelo. Pero, ¿cuál es la posibilidad de que quepa 10 de cada 10 personas?” Este enfoque revela que, en las prisiones postsoviéticas, los reclusos son vistos más bien como una “masa rota” que tiene un recibo común que se “fija”. “Esto se nos impone, por eso tantos presos se rebelan. Muchos prisioneros nunca cambian o cambian muy tarde. Digamos que la religión es considerada una de las medidas del cambio, pero si no creo, ¿entonces qué? ¿Y si mi Dios es diferente de lo que está siendo ofrecido? A nadie le importa. “En Suecia y Holanda es diferente en el sentido del diálogo: el personal de la prisión está tratando de llegar a conocer al recluso y preguntar qué lo llevaría a cambiar. Este enfoque ayuda a encontrar una manera personal de cambiar para todos, algunas personas incluso encuentran que están detrás de las rejas. “Una vez que encuentran su camino, cambian rápidamente con una pequeña ayuda de afuera. – dice el interno, – sólo gente muy extraordinaria se reúne detrás de las rejas. Las formas estándar de cambiar no están ayudando en absoluto. Especialmente cuando el cambio ocurre desde adentro. No es algo que se deba forzar externamente.”

La excursión por diferentes partes del mundo y sus prisiones reveló diferentes enfoques de encarcelamiento y rehabilitación. En resumen, el encarcelamiento sin contacto personal o profesional sólo traumatiza a una persona que llega ya dañada de alguna manera. Para que el encarcelamiento funcione, hay que tener en cuenta el ejemplo escandinavo y neerlandés: hay que dedicar muchos esfuerzos y tiempo a conocer al recluso y, al hacerlo, ayudarlo. Y esto sólo puede ser posible adaptando las actitudes humanitarias hacia las personas que tomaron una mala decisión.


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