Episode 6


Previous episodes revealed, that different addictions may cause imprisonment. Whatever it is – gambling, alcohol, drugs – it takes control over one’s life and leads to wrong decisions, which, in turns, lands a person behind the bars. However, what is an addiction? Who is more likely to fall for it? How it is perceived in the correctional system?


Addiction: choice or diagnosis?

It is often debated if an addition is a lifestyle or rather an illness. According to anthropologist Juozapa Živilė Mieliauskaitė, who has carried out a field study on addictions while living in a rehabilitation center as a regular patient, addiction is nothing but a mental disorder/illness. It could be described as a state when one is strongly attracted to certain activities or things, having no control over it. The disorder may not be determined by the profession, social status, age, nor gender. However, it is wrongly but widely believed that it is more likely to happen either for very poor people, or very rich (as they have so much money and no problems). In addition, there are no clear boundaries stating one is already addicted or recovered. “It is very individual, – says Juozapa. – Perhaps we all know that one person who is the only one promising (s)he is fine, while everyone around states (s)he is definitely addicted and needs help. Addiction and recovery start with admitting the illness by the person oneself.” 


Addiction in society

Juozapa recalls being afraid to join the daily routines with addicts in the rehabilitation center once she moved in there for her field study. The reason is simple: unconscious fear of addicted people stems from a constant escalation in society that those people are to be afraid of and being nearby has to be at all times avoided. Anthropologist thinks that the real fear behind is the fear of instability. Addicts, criminals are considered to be unstable – one can never know what they are up to. Additionally, it is believed that addicts choose to follow the addiction because they are bad by nature and/or it is something they sincerely want. However, such beliefs stem from avoidance to hear the personal stories leading to addiction, rather than judging the bear fact of addiction. Behind the fact, there are always touching stories of getting addicted by pure curiosity, willingness to simply relax, filling in what was missing as love, support. “I managed to put aside all the stigmas and experience the reality myself. And I ended up getting to know a lot of wonderful people with a lot of personal problems”


Addict in society

There was a 36-year-old who started using out of curiosity at the age of 16. While telling his story, he mentioned up to 20 times the same cycle: coming to rehab, doing time, coming back to society, relapsing” – recalls Juozapa. Unfortunately, this is the pattern of many addicts, as the majority of them come to the rehabilitation center repeatedly. Most of them know the rehabilitation programs by heart, even “could explain to the other the harm of addictions and steps to cope with it”, but it does not work in real, personal lives. According to Juozapa, there are some things to blame: firstly, the identity affected by societal stigmas. To be more precise, stigmatized people as addicts or ex-convicts see themselves as abnormal and, therefore, doomed. Naturally, the goal is set to become normal as the rest of society. Becoming normal is perceived as having no problems, living a happy life. Secondly, willingness to stay anonymous. In other words, stigmatized people are often triggered by fear of people finding out their past. Once society knows about the criminal past or addictions, the person becomes insecure in society and most often is rejected to be a part of it. And here we come to another vicious cycle which is portraying addictions as constant suffering and battling without an end”. 


Societal and personal perceptions: a toxic mix

The confused identity and, therefore, goal setting to become normal in order to be enough to be a part of the society blocks the recovery process altogether. The goal is too unrealistic to be achieved, thus, spreads self-doubt, inner tension. Holding onto the idea of (ab)normality pushes a person to hide their life story and all the signs that witnessed it (e.g. scars of injections). In other words, a person lives a lie by pretending to have been normal to feel secure and be accepted.One guy I’ve met in rehab center has found a job just before leaving the center. He felt so much pressure and tension, as for a week he had to work in pairs with a different colleagues so being involved quicker at work. Even though it is a nice idea, for a former addict that was terrible: he had to talk about himself every day, for the whole week trying not to slip and reveal his real story”, – remembers Juozapa. She also points out that it is even harder if the same scenario happens in the circle of closest people: some families try to hide the story of their relative as well by pretending (s)he worked or studied abroad. “In order to change, the environment is important, – says Juozapa,- if society rejects, family shows little to no support, the person chooses to release tension in old ways. Luckily, many people turn to religion as God accepts anyone the way they are: with a real story, scars. One former addict named God as the best pal with whom he was always sober.” 


Addiction behind the bars: untreated illness

Priest Kęstutis Dvareckas, initiator of rehabilitation community for addicts “I am”, has said, that one of the most shocking things in the post-soviet correctional system is the lack of adequate help for those suffering from addictions. “The person is imprisoned for the addiction-related reasons & (s)he receives no proper help. Funnily enough, we keep the person locked with untreated illness, thus hoping him/her to leave healthy & fully recovered.” Juozapa adds to the idea by stating that many ex-convicts whom she met in a rehabilitation facility even experienced the addiction getting stronger whilst in prison. The reasons are versatile: firstly, drugs or alcohol becomes a way to escape the gruesome situation; secondly, many like-minded people meet in prison (sometimes even people who were using together outside the prison) so to change the harmful habit is hardly possible. This is supported by the facility itself which is not responding to the needs of those suffering from the illness. “Adequate help may not be offer as it is a big investment, – says Kęstutis, – well, untreated addiction costs so much more as not the only person itself bleeds but so does the environment (s)he is released to”.

To sum up, both society and certain people – may it be addicts or ex-convicts – are spinning the vicious circle that keeps the latter entrenched in their wrongdoings. It is not only the decision of each individual to start the change to break the circle but a decision to the society as well to become more accepting, tolerant, and welcoming. “Doing so does not make the actions committed by the people right, but it gives them a chance to start over, which, in turn, makes society grow and open for people to be themselves: there would be no need to mention the past, nor it would be a problem”.


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Episodios anteriores revelaron que diferentes adicciones pueden causar prisión. Sea lo que sea – juego, alcohol, drogas – toma el control de la vida propia y conduce a decisiones equivocadas, que, a su vez, aterriza una persona detrás de las rejas. Sin embargo, ¿qué es una adicción? ¿Quién es más propenso a caer en ella? ¿Cómo se percibe en el sistema correccional?


Adicción: ¿elección o diagnóstico?

A menudo se debate si la adición es un estilo de vida o más bien una enfermedad. Según el antropólogo Juozapa Živilė Mieliauskaitė, que ha realizado un estudio de campo sobre las adicciones mientras vivía en un centro de rehabilitación como paciente habitual, la adicción no es más que un trastorno/enfermedad mental. Podría describirse como un estado cuando uno es fuertemente atraído por ciertas actividades o cosas, no teniendo control sobre ellas. El trastorno no puede ser determinado por la profesión, la condición social, la edad, ni el género. Sin embargo, se cree erróneamente pero ampliamente que es más probable que suceda ya sea para personas muy pobres o muy ricas (ya que tienen tanto dinero y no tienen problemas). Además, no hay límites claros que indican que uno ya es adicto o recuperado. “Es muy individual, – dice Juozapa. – Quizás todos sabemos que una persona que es la única que promete (s)que está bien, mientras que todo el mundo alrededor afirma (s)que es definitivamente adicto y necesita ayuda. La adicción y la recuperación comienzan con la admisión de la enfermedad por la persona”.


Adicción en la sociedad

Juozapa recuerda tener miedo de unirse a las rutinas diarias con los adictos en el centro de rehabilitación una vez que se trasladó allí para su estudio de campo. La razón es simple: el miedo inconsciente a las personas adictas proviene de la constante escalada en la sociedad de la que esas personas deben tener miedo y estar cerca tiene que ser evitado en todo momento. El antropólogo piensa que el verdadero miedo detrás es el miedo a la inestabilidad. Los adictos, los criminales se consideran inestables – uno nunca puede saber lo que están haciendo. Además, se cree que los adictos eligen seguir la adicción porque son malos por naturaleza y/o es algo que sinceramente desean. Sin embargo, tales creencias provienen de evitar escuchar las historias personales que conducen a la adicción, en lugar de juzgar el hecho oso de la adicción. Detrás del hecho, siempre hay historias conmovedoras de volverse adicto por pura curiosidad, disposición a simplemente relajarse, llenando lo que faltaba como amor, apoyo. “Logré dejar a un lado todos los estigmas y experimentar la realidad yo mismo. Y terminé conociendo a mucha gente maravillosa con muchos problemas personales”.


Adicto en la sociedad

“Había una persona de 36 años que comenzó a consumirse por curiosidad a los 16 años. Mientras contaba su historia, mencionó hasta 20 veces el mismo ciclo: ir a rehabilitación, hacer tiempo, volver a la sociedad, recaer” – recuerda Juozapa. Desafortunadamente, este es el patrón de muchos adictos, ya que la mayoría de ellos vienen al centro de rehabilitación repetidamente. La mayoría de ellos conocen los programas de rehabilitación de memoria, incluso “podrían explicar al otro el daño de las adicciones y los pasos para hacer frente a ella”, pero no funciona en la vida real, personal. Según Juozapa, hay algunas cosas a las que culpar: en primer lugar, la identidad afectada por los estigmas sociales. Para ser más precisos, los estigmatizados como adictos o ex convictos se consideran anormales y, por lo tanto, condenados. Naturalmente, la meta está puesta para volverse normal como el resto de la sociedad. Volverse normal es percibido como no tener problemas, vivir una vida feliz. En segundo lugar, la voluntad de permanecer en el anonimato. En otras palabras, las personas estigmatizadas a menudo son provocadas por el miedo a que la gente descubra su pasado. Una vez que la sociedad conoce el pasado criminal o las adicciones, la persona se vuelve insegura en la sociedad y la mayoría de las veces es rechazada para ser parte de ella. “Y aquí llegamos a otro círculo vicioso que está retratando las adicciones como sufrimiento constante y luchando sin fin”.


Percepciones sociales y personales: mezcla tóxica

La confusa identidad y, por lo tanto, el objetivo fijado para llegar a ser normal con el fin de ser suficiente para ser parte de la sociedad bloquea por completo el proceso de recuperación. El objetivo es demasiado poco realista para ser alcanzado, por lo tanto, se propaga la duda de sí mismo, la tensión interna. Aferrarse a la idea de (ab)normalidad empuja a una persona a ocultar la historia de su vida y todos los signos que la presenciaron (p. ej., cicatrices de inyecciones). En otras palabras, una persona vive una mentira fingiendo haber sido normal para sentirse seguro y ser aceptado. “Un tipo que conocí en el centro de rehabilitación encontró trabajo justo antes de salir del centro. Sintió tanta presión y tensión, que durante una semana tuvo que trabajar en pareja con diferentes colegas por lo que ser involucrado más rápido en el trabajo. Aunque es una buena idea, para un ex adicto que era terrible: tenía que hablar de sí mismo todos los días, durante toda la semana tratando de no resbalar y revelar su verdadera historia”, – recuerda Juozapa. También señala que es aún más difícil si el mismo escenario ocurre en el círculo de la gente más cercana: algunas familias tratan de ocultar la historia de su pariente también fingiendo (s) que trabajó o estudió en el extranjero. “Para cambiar, el medio ambiente es importante, – dice Juozapa, si la sociedad rechaza, la familia muestra poco o ningún apoyo, la persona elige liberar la tensión en las viejas formas. Por suerte, muchas personas se vuelven a la religión como Dios acepta a cualquiera de la manera que son: con historia real, cicatrices. Un ex adicto nombró a Dios como el mejor amigo con el que siempre estuvo sobrio”.


Adicción tras las rejas: enfermedad no tratada

Sacerdote Kęstutis Dvareckas, iniciador de la comunidad de rehabilitación para los adictos “Yo soy”, ha dicho, que una de las cosas más impactantes en el sistema correccional post-soviético es la falta de ayuda adecuada para los que sufren de adicciones. “La persona es encarcelada por las razones relacionadas con la adicción y no recibe ayuda adecuada. Curiosamente, mantenemos a la persona encerrada con una enfermedad no tratada, esperando que salga sana y completamente recuperada”. Juozapa se suma a la idea al afirmar que muchos ex convictos que conoció en un centro de rehabilitación incluso experimentaron que la adicción se hacía más fuerte mientras estaba en prisión. Las razones son versátiles: en primer lugar, las drogas o el alcohol se convierten en una forma de escapar de la espantosa situación; en segundo lugar, muchas personas de ideas afines se encuentran en prisión (a veces incluso personas que consumían fuera de la prisión). Esto es apoyado por la propia instalación que no está respondiendo a las necesidades de los que sufren de la enfermedad. “La ayuda adecuada puede no ser ofrecida, ya que es una gran inversión, – dice Kęstutis, – bueno, la adicción no tratada cuesta mucho más ya que no sólo la persona misma sangra, sino que también lo hace el entorno al que es liberado”.

En resumen, tanto la sociedad como ciertas personas – sean adictos o ex-convictos – están dando vueltas al círculo vicioso que mantiene a estos últimos atrincherados en sus malas acciones. No es sólo la decisión de cada individuo de comenzar el cambio para romper el círculo, sino una decisión de la sociedad, así como para ser más tolerante y acogedor. “Hacerlo no hace que las acciones cometidas por la gente sean correctas, pero les da un cambio para empezar de nuevo, lo que, a su vez, hace que la sociedad crezca y se abra para que las personas sean ellas mismas: no habría necesidad de mencionar el pasado ni sería un problema”.


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